El Gran valle del Rift

El Valle del Rift es una gran fractura geológica cuya extensión total es de 4.830 kilómetros en dirección norte-sur. Aunque generalmente se habla de este valle para referirse sólo a su parte africana desde Yibuti a Mozambique, lo cierto es que el mar Rojo y el valle del río Jordán también forman parte de él. Comenzó a formarse en el sureste de África, donde es más ancho, hace unos 40 millones de años y sigue creciendo en la actualidad tanto en anchura como en longitud. con el tiempo esta expansión se convertirá en una cuenca oceánica, de hecho, ya lo es en la zona del mar Rojo gracias a su comunicación con el océano Índico. Los constantes temblores de tierra y emersiones de lava contribuyen a este crecimiento y, de seguir a este ritmo, el fondo del valle quedará inundado por las aguas marinas de forma total dentro de 10 millones de años y África, que se parte a un ritmo de unos 16 milímetros al año, se habrá desgajado en dos continentes distintos que procederán a separarse más aún hasta formar un nuevo océano.

Por la gran importancia de los fósiles de homínidos que se han encontrado en este valle para el conocimiento de la evolución humana, el valle del Rift es considerado la cuna de la humanidad. Además, la Unesco declaró los lagos Patrimonio de la Humanidad en el 2011.

A la altura de África central, el Rift se divide en dos valles distintos que vuelven a unirse más al sur, en Tanzania. El del este acoge en su interior grandes extensiones de sabana por las que se mueven enormes manadas de mamíferos, como el búfalo africano, la cebra de planicie, el ñu, la jirafa o el elefante africano. En la del oeste, en cambio, predomina la selva y allí pueden verse chimpancés y gorilas, entre otros animales. El sistema también acoge la mayor elevación del continente africano, el volcán Kilimanjaro, que se formó tras una única y constante salida de magma que duró un millón de años, y a algunos de los mayores lagos africanos, como el Turkana, el Tanganica o el Malawi. También se considera al lago Victoria, el segundo lago más grande del mundo, como parte del sistema, aunque en realidad se encuentra en el terreno situado entre los dos ramales antes citados. Entre las cordilleras que corta o siguen a lo largo del Valle están el macizo etíope y los montes Mitumba. También son abundantes los lagos salados, tanto presentes como ya secos, que emergen a través de las grietas en el terreno y no son producto de la lluvia.

Volcán Kilimanjaro

La ruptura del continente africano ejercida por el Gran Valle del Rift, es la responsable también de que en el este del continente el clima sea más seco que en el oeste. Debido a ello, en esta parte de África apareció primero la sabana, y los simios locales, que hasta entonces vivían en las ramas de los árboles, debieron hacerse terrestres y dieron lugar a los primeros homínidos. La gran grieta ha dejado también al descubierto cientos de metros de estratos geológicos, por lo que los fósiles y la historia geológica en general de esta parte de África son los mejor conocidos de todo el continente africano.

Los lagos del Valle del Rift de Etiopía forman la parte más al norte de los lagos del Gran Valle del Rift. En el centro de Etiopía, el Gran Valle del Rift divide el macizo etíope en dos mitades, norte y sur, y los lagos ocupan el piso de la fosa tectónica entre esas dos zonas. La mayoría son lagos endorreicos, sin emisarios y también son en general alcalinos. A pesar de que los lagos del Valle del Rift de Etiopía tienen gran importancia para la economía del país, además de ser esenciales para la supervivencia de la población local, no hubo estudios limnológicos (rama de la ecología que estudia los ecosistemas acuáticos continentales como lagos, lagunas, ríos, charcas, marismas y estuarios), detallados hasta hace poco.

Mumbo Island, Lago Malawi

Lagos orientales del valle del Rift (Kenia y Tanzania)

Al sur del macizo etíope, el valle del Rift se divide en dos canales principales. El Rift del Este es el hogar de los lagos kenianos del Valle del Rift, mientras que la mayor parte de los lagos del Valle del Rift de África Central están en el Rift Occidental. La sección keniana del Valle del Rift es el hogar de ocho lagos, de los cuales 3 son de agua dulce y el resto carbonatados:

Kenia

  • Lago Turkana: de 6.405 km2
  • Lago Logipi: es un lago poco profundo que está en el valle de Suguta
  • Lago Baringo: de 130 km2
  • Lago Bogoria: de 34 km2
  • Lago Nakuru: de 40 km2
  • Lago Elmenteita: lago poco profundo.
  • Lago Naivasha: de 160 km2
  • Lago Magadi: lago poco profundo localizado cerca de la frontera con Tanzania.

Tanzania

  • Lago Natron: lago poco profundo categorizado por el Fondo Mundial para la Naturaleza como la ecorregión halofítica del África Oriental.
  • Lago Manyara: de 231km2
  • Lago Eyasi: lago estacional poco profundo
  • Lago Makati

 

Lagos occidentales o lagos del Rift Albertina

De estos últimos, los poco profundos lagos carbonatados del Valle del Rift del Este tienen sal cristalizada que vuelve las orillas blancas y son famosos por las grandes bandadas de flamencos que se alimentan de crustáceos. Los lagos de la rama occidental del Rift o Rift Albertina, junto con el lago Victoria, son los más grandes, los más profundos y más antiguos del valle. A veces se les conoce como grandes lagos del África central. Son lagos de agua dulce. Los lagos Alberto, Victoria, y Edward son parte de la cuenca del río Nilo. El lago Victoria, de 68.800 km² y a una altitud de 1.134 m es el lago más grande de África, pero no se encuentra en el valle, ocupa una depresión entre los rifts occidental y oriental, formada por la elevación de los rifts en ambos lados. Los lagos Victoria, Tanganica y Malawi, son a veces conocidos colectivamente como los Grandes Lagos africanos.

Los lagos del Valle del Rift occidental son el hogar de un número extraordinario de especies. Aproximadamente 1.500 especies de peces cíclidos (Cichlidae) viven en los lagos. Además de los cíclidos, poblaciones de Clariidae, Claroteidae, Mochokidae, Poeciliidae, Mastacembelidae, Centropomidae, Cyprinidae, Clupeidae y otras familias de peces también se encuentran en estos lagos. Los lagos son también un hábitat importante para un buen número de especies de anfibios, como Amietophrynus kisoloensis, Bufo keringyagae, Cardioglossa cyaneospila y Nectophryne batesii.

Imagen de la Nasa donde se puede ver el lago Tanganyika

Los principales lagos del Valle del Rift en el oeste son, de norte a sur:

  • Lago Alberto: de 5.300 km² y a una altitud de 615 m, es el lago más al norte del Rift y desemboca en el río Nilo Blanco.
  • Lago Eduardo (de 2.325 km² y a una altitud de 912 m), desemboca en el lago Alberto.
  • Lago Kivu (de 2.220 km² y a una altitud de 1.460 m), desemboca en el lago Tanganica por el río Ruzizi.
  • Lago Tanganica: de 32.000 km² y a una altitud de 773 m, es el mayor de los lagos del Rift y también el más profundo de África (más de 1400 m de profundidad), y el segundo más profundo del mundo después del lago Baikal. Por debajo de los 200 m de profundidad sus aguas son anóxicas y carentes de vida acuática grande. Forma parte de la cuenca del Congo y desagua a través del río Lukuga.

Lagos meridionales del valle del Rift

Los lagos del sur del valle, en su mayoría lagos de agua dulce, son los siguientes:

  • Lago Rukwa: alrededor de 5.670 km², pero muy variable, localizado al sureste de Tanganica, es un lago alcalino y endorreico, sin salida.
  • Lago Malawi: también conocido como lago Nyasa, de 30.000 km² y a una altitud de 500 m, es el segundo lago más grande del valle y el 2º en profundidad (700 m); se vacía por el río Shire, un afluente del río Zambeze.
  • Lago Malombe: 450 km², se vacía por el río Shire.
  • Lago Chilwa: 1.750 km² y a una altitud de 622 m, sin emisario pero con grandes humedales; es el lago más austral del Gran Valle del Rift.

Otros lagos

  • Lago Moero: de 4.350 km2
  • Lago Mweru Wantipa: de 1.500 km2

El valle del Rift es un lugar impresionante, lleno de vida, uno de esos lugares que bien merece ser visitado al menos una vez en la vida.

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